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June 22, 2004

LZW特許失効

今日はいつもより硬めに。
GIFフォーマットで使われている可逆圧縮法のひとつのLZW符号の特許が
失効した。
LZW符号は、Lempel、Ziv、Welchの三人で開発された圧縮法であり、
どのようなデータに対しても圧縮の効率はそれなりに良くなるというもの
である。

元々、1977年に発表されたLempel、Zivによって発表されたLZ77符号、
翌年の1978年に発表されたLZ78符号などがあり、LZW符号はLZ78符号
の親戚にあたる。
これらの符号(圧縮法)を総称してZiv-Lempel符号と呼ぶこともあるが、
LZ77符号とLZ78符号の圧縮法は、考え方が似ているところがあるが、
全く別のものと言っても良いくらいである。
ちなみにLZ77符号の親戚として有名なのはLZH符号である。
いうまでもなく、ZIP形式と並んで国内でもっとも利用されている形式である。
ZivとLempelがこのような圧縮法を複数も提案したのは、すごいとしか
言いようがない。

さて、この特許が注目されるのは、画像フォーマットのひとつであるGIFで
LZW符号が利用されていたのに起因する。
Unisys社はGIFの利用に当たり、特許料を要求しなかったので、当時
GIFを使った画像はWebページでよく利用されていた。
しかし、突如としてUnisys社は特許料を要求し始め、急速にGIFフォーマット
が利用されることが少なくなってしまった。
また、特許問題を回避し、フリーで利用できることを目的にPNGと呼ばれる
形式が提唱され、GIFの代わり利用されることが多くなった。

日本では20日にLZW特許が失効し、GIFも自由に利用できるようになった。
PNG形式がこれだけ普及してしまった今、再びGIFが昔のように使われる
ようになるのは難しそうだ。

関連リンク:
米ユニシス社: LZW Patent and Software Information
impress internet watch: Unisysの“GIF特許”、日本でも6月20日で失効
ITmedia: GIF特許、日本でも期限切れに
U.S. Patent:United States Patent No.4,558,302

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